Dietrich Bonhoeffer: “Wer bin ich” – “Who am I”

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Wer bin ich? Sie sagen mir oft,
ich träte aus meiner Zelle
gelassen und heiter und feste
wie ein Gutsherr aus seinem Schloss.

Wer bin ich? Sie sagen mir oft,
ich spräche mit meinen Bewachern
frei und freundlich und klar,
als hätte ich zu gebieten.

Wer bin ich? Sie sagen mir auch,
ich trüge die Tage des Unglücks
gleichmütig, lächelnd und stolz,
wie einer , der Siegen gewohnt ist.

Bin ich das wirklich, was andere von mir sagen?
Oder bin ich nur das, was ich selbst von mir weiß?
Unruhig, sehnsüchtig, krank, wie ein Vogel im Käfig,
ringend nach Lebensatem, als würgte mir einer die Kehle,
hungernd nach Farben, nach Blumen, nach Vogelstimmen,
dürstend nach guten Worten, nach menschlicher Nähe,
zitternd vor Zorn über Willkür und kleinlichste Kränkung,
umgetrieben vom Warten auf große Dinge.
Ohnmächtig bangend um Freunde in endloser Ferne,
müde und leer zum Beten, zum Denken, zum Schaffen,
matt und bereit, von allem Abschied zu nehmen.

Wer bin ich? Der oder jener?
Bin ich denn heute dieser und morgen ein andrer?
Bin ich beides zugleich? Vor Menschen ein Heuchler
und vor mir selbst ein verächtlicher Schwächling?
Oder gleicht, was in mir noch ist, dem geschlagenen Heer,
das in Unordnung weicht vor schon gewonnenen Sieg?

Wer bin ich? Einsames Fragen treibt mit mir Spott.
Wer ich auch bin, Du kennst mich, Dein bin ich, o Gott.

Dietrich Bonhoeffer,  Juni 1944

Dietrich Bonhoeffer (1906-1945) war einer der herausragenden deutschen Theologen des 20. Jahrhunderts. Er wirkte unter anderem als evangelischer Pfarrer in Berlin und gehörte zur ‘Bekennenden Kirche’. Er entschied sich zum Widerstand gegen Hitler; er wurde 1943 inhaftiert, und 1945 – in den letzten Kriegstagen – zum Tode verurteilt und hingerichtet. Sein Lebenszeugnis und seine Schriften  prägten und prägen viele Menschen.

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Who am I? They often tell me,
I come out of my cell
Calmly, cheerfully, resolutely,
Like a lord from his palace.

Who am I? They often tell me,
I used to speak to my warders
Freely and friendly and clearly,
As though it were mine to command.

Who am I? They also tell me,
I carried the days of misfortune
Equably, smilingly, proudly,
like one who is used to winning.

Am I really then what others say of me?
Or am I only what I know of myself?
Restless, melancholic, and ill, like a caged bird,
Struggling for breath, as if hands clasped my throat,
Hungry for colors, for flowers, for the songs of birds,
Thirsty for friendly words and human kindness,
Shaking with anger at fate and at the smallest sickness,
Trembling for friends at an infinite distance,
Tired and empty at praying, at thinking, at doing,
Drained and ready to say goodbye to it all.

Who am I? This or the other?
Am I one person today and another tomorrow?
Am I both at once? In front of others, a hypocrite,
And to myself a contemptible, fretting weakling?
Or is something still in me like a battered army,
running in disorder from a victory already achieved?
Who am I? These lonely questions mock me.
Whoever I am, You know me, I am yours, O God.

Dietrich Bonhoeffer, June 1944 [1]

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[1] translation by Thomas Albert Howard

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