On the feast of the Archangels

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Today is the feast of the Holy Archangels Michael, Gabriel and Raphael. In today’s first reading, we heard:

“War broke out in heaven;
Michael and his angels battled against the dragon.
The dragon and its angels fought back,
but they did not prevail
and there was no longer any place for them in heaven.
The huge dragon, the ancient serpent,
who is called the Devil and Satan,
who deceived the whole world,
was thrown down to earth,
and its angels were thrown down with it.” (Rev 12, 7-9)

This scene is depicted in the Michaelerkirche in Vienna. The integration of the Baroque sculpture into the Gothic architecture is truly amazing.

Wikipedia explains: “The high altar was designed in 1782 by Jean-Baptiste d’Avrange. It is decorated with the monumental stucco alabaster Rococo sculpture Fall of the Angels (1782) by sculptor Karl Georg Merville. It represents a cloudburst of angels and cherubs, falling from the ceiling towards the ground. It was the last major Baroque work completed in Vienna. The centerpiece of the high altar is Maria Candia, a Byzantine icon of the Virgin Mary, belonging to the Cretan School of hagiography.”

(The photo is taken from Wikipedia)

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Mary as guide to Jesus

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This is to share two gems that I have discovered resp. rediscovered recently. Both text are on Mary and both have to do with St. Bernard of Clairvaux whom the Church commemorates today.

Bernard of Clairvaux (1090 – 20 August 1153)  was born to the French nobility and joined together with four of his brothers and 25 friends the Benedictine abbey of Citeaux at the age of 22; his father and another brother joined soon after. Imagine the eyes of the abbot when 30 young and not so young men came and asked to be admitted as monks. It surely was an incredible moment!
He founded and led the monastery of Clairvaux which soon had over 700 monks and eventually 160 daughter houses. He served as adviser to the French kings, he attended the Second Lateran Council and fought the Albigensian sect (a Gnostic sect). He preached in France, Italy, and Germany. He was the spiritual adviser to Pope Eugene III, who had originally been one of his monks. He was canonized in 1174, and proclaimed a Doctor of the Church by Pope Pius VIII. The two greatest loves of his life were Jesus and Mary.

Here is the text:

In dangers, in doubts, in difficulties, think of Mary, call upon Mary. Let not her name depart from your lips, never suffer it to leave your heart. And that you may obtain the assistance of her prayer, neglect not to walk in her footsteps. With her for guide, you shall never go astray; while invoking her, you shall never lose heart; so long as she is in your mind, you are safe from deception; while she holds your hand, you cannot fall; under her protection you have nothing to fear; if she walks before you, you shall not grow weary; if she shows you favor, you shall reach the goal. [1]

Around hundred years later, Dante Alighieri would write his “Divine Comedy”. In the last Canto (Paradiso, Canto 33), Dante, led by Beatrice (representing theology), through the celestial Spheres, finally arrives at the highest of heaven. And here St. Bernard comes into play: He asks the Blessed Virgin Mary to obtain from the Trinity the grace for Dante to contemplate the brightness of the Divine Majesty. Here is the text (in the translation by Allen Mandelbaum):

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Mary and the Trinity [3]

Virgin mother, daughter of your Son,
more humble and sublime than any creature,fixed goal decreed from all eternity,
you are the one who gave to human nature
so much nobility that its Creator
did not disdain His being made its creature.That love whose warmth allowed this flower to bloom
within the everlasting peace—was love
rekindled in your womb; for us above,

you are the noonday torch of charity,
and there below, on earth, among the mortals,
you are a living spring of hope.

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Our Lady in Seckau [4]

Lady, you are so high, you can so intercede,
that he who would have grace but does not seek
your aid, may long to fly but has no wings.Your loving—kindness does not only answer
the one who asks, but it is often ready
to answer freely long before the asking.In you compassion is, in you is pity,
in you is generosity, in you
is every goodness found in any creature.

This man—who from the deepest hollow in
the universe, up to this height, has seen
the lives of spirits, one by one—now pleads

with you, through grace, to grant him so much virtue
that he may lift his vision higher still—
may lift it toward the ultimate salvation.

And I, who never burned for my own vision
more than I burn for his, do offer you
all of my prayers—and pray that they may not

fall short—that, with your prayers, you may disperse
all of the clouds of his mortality
so that the Highest Joy be his to see.

This, too, o Queen, who can do what you would,
I ask of you: that after such a vision,
his sentiments preserve their perseverance.

May your protection curb his mortal passions.
See Beatrice—how many saints with her!
They join my prayers! They clasp their hands to you! [2]

And her intercession was successful for Dante. It will also be successful for us.

___________________________________

[1] St. Bernard of Clairvaux, Homily II on the text “Missus est”

[2] Dante Alighieri, Paradiso Canto 33, 1-45 on Digital Dante

[3] Siegel, Jane. “Illustrations from Early Printed Editions of the Commedia.” Digital Dante.New York, NY: Columbia University Libraries, 2017.

[4] The picture of Our Lady is in the Benedictine Abbey in Seckau, Upper Styria, Austria. It is very small, made from alabaster and dates back to 1200. The frame is made by one of the monks in the second half of the the 20th century.

Gott und der Tsunami

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Hier ein kurzer Gedanke meines Vaters, Herrn Prof. Dr. Helmut Moritz (siehe auch: http://www.helmut-moritz.at) zum Theodizee-Problem: Ist unsere Sprache geeignet, über Gott nachzudenken? Ist es berechtigt, Gottes Güte angesichts von Tragödien anzuzweifeln? Mit welchen Worten könnten wir Gott und sein Wirken beschreiben? – Der Beitrag wurde im Februar 2005 für die Nachrichten unserer Pfarre Graz Kroisbach verfasst. Ich freue mich, ihn hier noch einmal aufgreifen und veröffentlichen zu können.

Vor zwei Wochen war ich eingeladen, in Wien über Erdbeben und Tsunamis zu sprechen. In der Diskussion kam dann die aktuelle Frage, wie ein guter Gott ein so schreckliches Ereignis zulassen könne wie einen Tsunami, ein Seebeben, das fast 300.000 Menschen das Leben kostete. Ich wollte mich in keine theologische Frage einlassen, zu der ich als Naturwissenschaftler nicht qualifiziert bin. Ich sagte nur, dass mich vor zwei Jahren ein für mich schreckliches Ereignis traf, und ich dann das Lieblingsbuch meiner Frau, das Buch Ijob, las. Das Ergebnis war: ich wurde getröstet. Die Reden, in den Gott den Ijob und seine Freunde abkanzelte wie Schulbuben, öffneten meine Augen und machten mich geradezu heiter. Wer bin ich, dass ich Gott zur Rechenschaft ziehen wollte? Bei Jesaja heißt es: „Meine Gedanken sind nicht eure Gedanken, und meine Wege sind nicht eure Wege – Spruch des Herrn.“

Nun ist unsere Sprache tatsächlich nicht geeignet, Göttliches exakt auszudrücken. Man kann über Ihn nur in Gleichnissen reden. Jeder Katechismus ist ein Versuch, das Unsagbare zu sagen. Wenn man das bedenkt, kann er sehr hilfreich sein; wörtlich genommen, kann er für den Außenstehenden unverständlich wirken.

Mit der gewöhnlichen Sprache kann man über alltägliche Dinge reden; über das Wetter, die Gesundheit, das Essen und das Geld. Die Mathematik hat eine wunderbar präzise Formelsprache entwickelt und den Begriff des Unendlichen geprägt. Vor der Unendlichkeit Gottes wird aber auch sie stumm.

In der Mathematik kann man beweisen; Gottes Existenz kann man nicht im selben Sinne „beweisen“. Das liegt nicht an Gott, sondern an der Armseligkeit unserer Sprache und unserer Gedanken. Gegenstände existieren, aber Gott ist kein Gegenstand wie dieser Baum, dieses Haus oder die wenigen Euro, die ich gerade in der Tasche habe. Für die Existenz Gottes kann ich kann man mehr oder weniger plausible Argumente finden, die für mich selbstverständlich sind, für andere Wissenschaftler, die oft viel klüger sind, merkwürdigerweise aber nicht.

Die Richter und Rechtsanwälte mögen sich ihrer scharfsinnigen Argumente rühmen, bei Jesus hatten sie noch weniger Erfolg als Ijob. Unser Glaubensbekenntnis ist ein Gebet, nicht eine Aussage vor Gericht. Mit der Allmacht Gottes kann man seinen Spott treiben wir schon beim Prozess Jesu: „Wenn Gott unendlich gut ist, müsste er sofort alles Böse, alle Krankheiten, alle Kriege und alle Tsunamis abschaffen; er kann es doch, er ist ja allmächtig.“ Gott hat das Böse nicht geschaffen, er hat unsere schöne, aber unendlich komplexe Welt und unsere zerbrechliche Freiheit geschaffen. Gott schuf die Welt und sah, dass „alles sehr gut war“ (Genesis). Wenn ich wieder unsere Sprache missbrauchen darf, er hat Respekt vor der Freiheit des Menschen, auch dann, wenn er sündigt, und er hat Respekt vor seiner eigenen Schöpfung, denn er greift nicht plump in ihren Ablauf ein, um diesen nicht zu stören.

Welche Worte unserer armen Sprache kommen einem solchen Verhalten nahe? Ich meine, nicht so sehr die Worte „gut“ und „mächtig“, sondern „gütig“ und „weise“. „Erschienen ist die Güte und Menschenfreundlichkeit Gottes“, lesen wir im Titusbrief.

(c) Helmut Moritz, 7. Februar 2005

Picture: Katsushika Hokusai, Under the Wave off Kanagawa (ca. 1830–32)

Pope Francis: The Holy Spirit and the Care for Creation

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Pope Francis said today, during the General Audience:

The Holy Spirit nurtures hope not only in the heart of men, but also in all creation. The apostle Paul says that even creation “waits with eager longing” for liberation and groans and suffers as in the pain of childbirth (cf Rm 8:20-22). “The energy capable of moving the world is not an anonymous and blind force but the action of the ‘Spirit of God… moving over the face of the waters’ (Gn 1: 2) at the beginning of the Creation” (Benedict XVI, Homily, 31 May 2009)

litter in Nature

And he continued:

This too leads us to respect creation: one cannot besmirch a painting without offending the artist who created it.

Let the upcoming feast of Pentecost find us harmonious in prayer, with Mary, Mother of Jesus and our Mother. And may the gift of the Holy Spirit make us abound in hope.

read the whole text: General Audience, 31 May 2017

Picture in the Header: Detail from the St. Marc’s Cathedral in Venice

Emmaus

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christus mit jüngern in emmaus franz weiss 1971.jpg

Christus and the disciples at Emmaus, Franz Weiß, 1971

But they urged him, “Stay with us, for it is nearly evening and the day is almost over.”
So he went in to stay with them.

And it happened that, while he was with them at table, he took bread, said the blessing,
broke it, and gave it to them.

With that their eyes were opened and they recognized him,
but he vanished from their sight.                  
(Lk 24,29-31)

Franz Weiss (1921 – 2014) was an academic painter and sculptor from the Western part of Styria. He has been working as an independent artist since 1951. His œuvre covers an astounding wide range of topics and techniques, mainly sacral works of art and major commitments in public space, including altar-pieces, the decoration of churches and chapels, shrines at the wayside, crosses and tombstones, historical cycles in various techniques, murals al fresco and al secco, painting on panel and canvas, reverse glass-painting and watercolours, woodcuts, enamels, reliefs of bossed copper, mosaics, and stained-glass windows as well as sculptures of wood and stone.

Georges Lemaitre – der Physiker vor dem „Verborgenen Gott“

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Georges Lemaitre war überzeugter Wissenschaftler und überzeugter Priester. Er sah keinen Konflikt zwischen Wissenschaft und Glaube, denn er trennte die Kategorie der „Physik“ klar von jener der „Metaphysik“. Durch die Beschreibung des Wirken Gottes als einem Gott, der sich verbirgt, zeigt er uns, dass die moderne Kosmologie weder Gottes Wirken belanglos macht, noch leistet er einer Haltung Vorschub, die Gott als ” einen weiteren innerweltlichen Akteur“ sehen will.

In den 1920er Jahren entwickelte Georges Lemaitre, der junge belgische Astronom mit Priesterkragen, seine Theorie zur Entstehung des Universums. Er postulierte ein “Uratom” ohne Zeit, Raum und Materie. Das Universum entstand im Bruchteil einer Sekunde und blähte sich demnach wie ein Luftballon immer weiter auf, während darin in einem kosmischen Feuerzauber Sterne und ganze Galaxien entstanden.

Während der Solvay Konferenz im Oktober 1927 traf Albert Einstein auf Georges Lemaitre, der ihm seine Hypothese präsentierte. Die neue Hypothese gefiel Einstein nicht, sie erinnerte ihn zu sehr an das „Dogma der Schöpfung“ wie er sagte. Er verwies Lemaitre aber auf eine Arbeit des inzwischen verstorbenen Russen Alexander Friedmann, der 1922 einen Artikel geschrieben hatte „Über die Krümmung des Raums“ (On the curvature of space). Die Überlegungen von Friedmann hatte Lemaitre selbst bereits angestellt und war noch weit über sie hinausgegangen.

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John Henry Newman’s Prayer for the Church – that only exists in German

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Hint: It was falsely attributed to him

Some years ago, in troubled times, I found this prayer by Bl. John Henry Newman:

O Gott,
die Zeit ist voller Bedrängnis,
die Sache Christi liegt wie im Todeskampf.
Und doch –  nie schritt Christus mächtiger durch diese Erdenzeit,
nie war sein Kommen deutlicher,
nie seine Nähe spürbarer,
nie sein Dienst köstlicher als jetzt.Darum lasst uns in diesen Augenblicken des Ewigen,
zwischen Sturm und Sturm,
in der Erdenzeit zu Dir beten:O Gott,
Du kannst das Dunkel erleuchten,
Du kannst es allein!

(Kardinal John Henry Newman)

O God,
the time is full of distress,
the cause of Christ is like in agony.
And yet – never did Christ walk more powerfully through this time on earth,
Never was His coming clearer
never His proximity more noticeable,
never His service more precious than now.
Let us then in these moments of the Eternal,
between storms,
in this time on Earth pray to you:
O God,
You can illuminate the darkness,
You can do it alone!(Cardinal John Henry Newman)
[translation mine]

It gave me a lot of peace, and took me on a path of discovery, since a friend had already suggested that I read his autobiography “Apologia pro vita sua”. Within, I learned to know a personality who in the depths of his heart was always reaching for the truth. He was someone with a profound piety, the gift of friendship and pastoral care, apostolic zeal, and a high intellectual capacity. He started out as an Anglican clergyman, where he wrote the wonderful poem known to Anglicans and Catholics alike entitled, “Lead, kindly light”, when feeling lonely on his way back to England from Rome. Upon his return from this Continue reading