The German Roots of Sustainability


The German term “Nachhaltigkeit” (sustainability) was first used in forest management by Hans Carl von Carlowitz, but the concept is still older.

This post was inspired by a facebook conversation some time ago on renewable and non-renewable resources:

A: Those who have an interest in continuing to make and sell products have a profit motive to replenish and renew their supply, e.g., timber companies plant more trees than anyone else.

Me: Timber is renewable. In fact, the term “sustainability” was coined by von Carlowitz in the context of forestry.

B: Is it true that a man named von Carlowitz was first to use the word “sustainability”? Sustainable: of, relating to, or being a method of harvesting or using a resource so that the resource is not depleted or permanently damaged. The concept of sustainability did not originate with forestry, nor does it end there. Sustainable techniques are applied to all natural resources, as well as behaviors…..

It did originate in forestry. Here is the story.

Erzgebirge (Saxony, Germany), early 18th century


slogan_stempel_kombi_engDue to the increasing demands of the developing mining industry and the agglomeration of small cities, the original large and dense forests in this region in Saxony had disappeared. Trees had been clear-cut over the course of generations, old-growth forest had disappeared, and no effort had been made to regenerate the forests. The extensive grazing of cattle, pigs and goats, as well as subsistence agriculture, impeded forest recovery. The local mining chief, Hans Carl von Carlowitz had one major problem: the silver mines were far from depleted, but the mining industry needed wood (and a whole lot of it), and wood was becoming unavailable and unaffordable; it was in fact becoming so scarce that small industries were even at the brink of bankruptcy. As he would later state: In a few years, more trees will have been felled in Europe than have grown in several centuries (“Binnen wenig Jahren ist in Europa mehr Holtz abgetrieben worden, als in etzlichen seculis erwachsen”). Continue reading

Pope Francis: The Holy Spirit and the Care for Creation


Pope Francis said today, during the General Audience:

The Holy Spirit nurtures hope not only in the heart of men, but also in all creation. The apostle Paul says that even creation “waits with eager longing” for liberation and groans and suffers as in the pain of childbirth (cf Rm 8:20-22). “The energy capable of moving the world is not an anonymous and blind force but the action of the ‘Spirit of God… moving over the face of the waters’ (Gn 1: 2) at the beginning of the Creation” (Benedict XVI, Homily, 31 May 2009)

litter in Nature

And he continued:

This too leads us to respect creation: one cannot besmirch a painting without offending the artist who created it.

Let the upcoming feast of Pentecost find us harmonious in prayer, with Mary, Mother of Jesus and our Mother. And may the gift of the Holy Spirit make us abound in hope.

read the whole text: General Audience, 31 May 2017

Picture in the Header: Detail from the St. Marc’s Cathedral in Venice



christus mit jüngern in emmaus franz weiss 1971.jpg

Christus and the disciples at Emmaus, Franz Weiß, 1971

But they urged him, “Stay with us, for it is nearly evening and the day is almost over.”
So he went in to stay with them.

And it happened that, while he was with them at table, he took bread, said the blessing,
broke it, and gave it to them.

With that their eyes were opened and they recognized him,
but he vanished from their sight.                  
(Lk 24,29-31)

Franz Weiss (1921 – 2014) was an academic painter and sculptor from the Western part of Styria. He has been working as an independent artist since 1951. His œuvre covers an astounding wide range of topics and techniques, mainly sacral works of art and major commitments in public space, including altar-pieces, the decoration of churches and chapels, shrines at the wayside, crosses and tombstones, historical cycles in various techniques, murals al fresco and al secco, painting on panel and canvas, reverse glass-painting and watercolours, woodcuts, enamels, reliefs of bossed copper, mosaics, and stained-glass windows as well as sculptures of wood and stone.

Dietrich Bonhoeffer: “Wer bin ich” – “Who am I”


Wer bin ich? Sie sagen mir oft,
ich träte aus meiner Zelle
gelassen und heiter und feste
wie ein Gutsherr aus seinem Schloss.

Wer bin ich? Sie sagen mir oft,
ich spräche mit meinen Bewachern
frei und freundlich und klar,
als hätte ich zu gebieten.

Wer bin ich? Sie sagen mir auch,
ich trüge die Tage des Unglücks
gleichmütig, lächelnd und stolz,
wie einer , der Siegen gewohnt ist.

Bin ich das wirklich, was andere von mir sagen?
Oder bin ich nur das, was ich selbst von mir weiß?
Unruhig, sehnsüchtig, krank, wie ein Vogel im Käfig,
ringend nach Lebensatem, als würgte mir einer die Kehle,
hungernd nach Farben, nach Blumen, nach Vogelstimmen,
dürstend nach guten Worten, nach menschlicher Nähe,
zitternd vor Zorn über Willkür und kleinlichste Kränkung,
umgetrieben vom Warten auf große Dinge.
Ohnmächtig bangend um Freunde in endloser Ferne,
müde und leer zum Beten, zum Denken, zum Schaffen,
matt und bereit, von allem Abschied zu nehmen.

Wer bin ich? Der oder jener?
Bin ich denn heute dieser und morgen ein andrer?
Bin ich beides zugleich? Vor Menschen ein Heuchler
und vor mir selbst ein verächtlicher Schwächling?
Oder gleicht, was in mir noch ist, dem geschlagenen Heer,
das in Unordnung weicht vor schon gewonnenen Sieg?

Wer bin ich? Einsames Fragen treibt mit mir Spott.
Wer ich auch bin, Du kennst mich, Dein bin ich, o Gott.

Dietrich Bonhoeffer,  Juni 1944

Dietrich Bonhoeffer (1906-1945) war einer der herausragenden deutschen Theologen des 20. Jahrhunderts. Er wirkte unter anderem als evangelischer Pfarrer in Berlin und gehörte zur ‘Bekennenden Kirche’. Er entschied sich zum Widerstand gegen Hitler; er wurde 1943 inhaftiert, und 1945 – in den letzten Kriegstagen – zum Tode verurteilt und hingerichtet. Sein Lebenszeugnis und seine Schriften  prägten und prägen viele Menschen.


Who am I? They often tell me,
I come out of my cell
Calmly, cheerfully, resolutely,
Like a lord from his palace.

Who am I? They often tell me,
I used to speak to my warders
Freely and friendly and clearly,
As though it were mine to command.

Who am I? They also tell me,
I carried the days of misfortune
Equably, smilingly, proudly,
like one who is used to winning.

Am I really then what others say of me?
Or am I only what I know of myself?
Restless, melancholic, and ill, like a caged bird,
Struggling for breath, as if hands clasped my throat,
Hungry for colors, for flowers, for the songs of birds,
Thirsty for friendly words and human kindness,
Shaking with anger at fate and at the smallest sickness,
Trembling for friends at an infinite distance,
Tired and empty at praying, at thinking, at doing,
Drained and ready to say goodbye to it all.

Who am I? This or the other?
Am I one person today and another tomorrow?
Am I both at once? In front of others, a hypocrite,
And to myself a contemptible, fretting weakling?
Or is something still in me like a battered army,
running in disorder from a victory already achieved?
Who am I? These lonely questions mock me.
Whoever I am, You know me, I am yours, O God.

Dietrich Bonhoeffer, June 1944 [1]


[1] translation by Thomas Albert Howard

Georges Lemaitre – der Physiker vor dem „Verborgenen Gott“


Georges Lemaitre war überzeugter Wissenschaftler und überzeugter Priester. Er sah keinen Konflikt zwischen Wissenschaft und Glaube, denn er trennte die Kategorie der „Physik“ klar von jener der „Metaphysik“. Durch die Beschreibung des Wirken Gottes als einem Gott, der sich verbirgt, zeigt er uns, dass die moderne Kosmologie weder Gottes Wirken belanglos macht, noch leistet er einer Haltung Vorschub, die Gott als ” einen weiteren innerweltlichen Akteur“ sehen will.

In den 1920er Jahren entwickelte Georges Lemaitre, der junge belgische Astronom mit Priesterkragen, seine Theorie zur Entstehung des Universums. Er postulierte ein “Uratom” ohne Zeit, Raum und Materie. Das Universum entstand im Bruchteil einer Sekunde und blähte sich demnach wie ein Luftballon immer weiter auf, während darin in einem kosmischen Feuerzauber Sterne und ganze Galaxien entstanden.

Während der Solvay Konferenz im Oktober 1927 traf Albert Einstein auf Georges Lemaitre, der ihm seine Hypothese präsentierte. Die neue Hypothese gefiel Einstein nicht, sie erinnerte ihn zu sehr an das „Dogma der Schöpfung“ wie er sagte. Er verwies Lemaitre aber auf eine Arbeit des inzwischen verstorbenen Russen Alexander Friedmann, der 1922 einen Artikel geschrieben hatte „Über die Krümmung des Raums“ (On the curvature of space). Die Überlegungen von Friedmann hatte Lemaitre selbst bereits angestellt und war noch weit über sie hinausgegangen.

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Fascination – Verzauberung


(c) Ali Nouraldin, Children in Idomeni, at the border between Greece and Macedonia

Unicef 2. Preis: Stunde der Verzauberung

Es ist Nacht angebrochen in Idomeni. Eine Nacht zwischen weiteren Tagen des Wartens, der Bewegungslosigkeit, der Ungewissheit. Über 12.000 Flüchtlinge, meist aus Syrien und in der Mehrzahl Kinder und Jugendliche, harrten im Frühjahr 2016 hier an der griechisch-mazedonischen Grenze aus; gestoppt auf ihrem Weg nach Deutschland, von dem viele träumen. Freiwillige Helfer haben ein Behelfskino unter freiem Himmel aufgebaut, um sie aus der Lagerrealität zu entführen und ihre Gedanken verreisen zu lassen. Der 1985 im Gaza-Streifen geborene, gegenwärtig in Köln lebende und für internationale Medien arbeitende Fotojournalist Ali Nouraldin, hat diese Stunde der Verzauberung während eines längeren Aufenthalts in Idomeni eingefangen. Besonders berührt haben ihn die ebenso bangen wie hoffnungsvollen Fragen, die ihm immer wieder von den Flüchtlingen gestellt wurden. So griff ein kleines Kind nach seiner Hand und ließ sich erwartungsvoll von den Schulen in Deutschland erzählen.

John Henry Newman’s Prayer for the Church – that only exists in German


Hint: It was falsely attributed to him

Some years ago, in troubled times, I found this prayer by Bl. John Henry Newman:

O Gott,
die Zeit ist voller Bedrängnis,
die Sache Christi liegt wie im Todeskampf.
Und doch –  nie schritt Christus mächtiger durch diese Erdenzeit,
nie war sein Kommen deutlicher,
nie seine Nähe spürbarer,
nie sein Dienst köstlicher als jetzt.Darum lasst uns in diesen Augenblicken des Ewigen,
zwischen Sturm und Sturm,
in der Erdenzeit zu Dir beten:O Gott,
Du kannst das Dunkel erleuchten,
Du kannst es allein!

(Kardinal John Henry Newman)

O God,
the time is full of distress,
the cause of Christ is like in agony.
And yet – never did Christ walk more powerfully through this time on earth,
Never was His coming clearer
never His proximity more noticeable,
never His service more precious than now.
Let us then in these moments of the Eternal,
between storms,
in this time on Earth pray to you:
O God,
You can illuminate the darkness,
You can do it alone!(Cardinal John Henry Newman)
[translation mine]

It gave me a lot of peace, and took me on a path of discovery, since a friend had already suggested that I read his autobiography “Apologia pro vita sua”. Within, I learned to know a personality who in the depths of his heart was always reaching for the truth. He was someone with a profound piety, the gift of friendship and pastoral care, apostolic zeal, and a high intellectual capacity. He started out as an Anglican clergyman, where he wrote the wonderful poem known to Anglicans and Catholics alike entitled, “Lead, kindly light”, when feeling lonely on his way back to England from Rome. Upon his return from this Continue reading